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被妖魔化的“金大米”——转基因科普讲座之五


·方舟子·

  2012年,有报道说美国一所大学联合国内机构在湖南衡阳用小学生做试吃转基因大米“金大米”的人体试验,手续上存在问题。“转基因”、“人体试验”在很多人心目中都是很敏感的词汇,消息传出,很多人特别是某些名人纷纷表示愤怒。更有人去跟学生家长说,吃了这种转基因大米,会导致三代不育。这个谣言当然很低级了,如果第一代不育,就没有后代了,怎么会连续三代不育呢?但是就有人信,有人闹。最后呢,做这个试验的几名科学家都受到了处分,参加试验的小学生每人赔偿八万元。那么这种“金大米”究竟是怎么回事呢?

  “金大米”并不是新产品,它在1999年就由瑞士联邦理工学院的科学家波特里科斯等人培育出来了,目的是为了补充人体维生素A。如果人体缺乏维生素A,会导致夜盲症,到了晚上眼睛就看不清,还会得皮肤病,有时甚至导致死亡。严重缺乏维生素A的儿童死亡率高达50%以上。世界卫生组织估计,每年有25万至50万名儿童因为缺乏维生素A而失明,这些儿童中一半以上在一年内死亡。全世界大约有4亿人患有维生素A缺乏症,这些患者大多数在亚洲。半岁到5岁的中国儿童中,有12%缺乏维生素A。

  大米是亚洲人天天要吃的主食,如果通过吃大米能够补充维生素A,就有助于消灭在亚洲人当中广泛存在的维生素A缺乏症了。水稻的叶子能够合成维生素A的前体,但是在人们食用的米粒中是没有的,因此大米的营养成份中缺少维生素A。我们可以通过转基因技术来改变这种状况。科学家们向水稻中转入了四种酶的基因,这四种酶能够被水稻细胞用来制造β胡萝卜素,它进入人体后能被转变成维生素A。其中两个基因来自喇叭水仙,另两个基因来自欧文氏菌。这种转基因水稻生产出来的大米因为含有胡萝卜素,是金黄色的,所以被称为金大米。

  科学家们一直在改进金大米的品质。1999年最早的金大米,每克大米只含1.6微克β胡萝卜素。后来这个含量被提高到了每克大米含4~8微克β胡萝卜素。2005年,先正达公司的科学家对金大米做了进一步改进,用一个来自玉米的基因取代喇叭水仙的基因,让金大米中β胡萝卜素的含量一下子达到每克大米含37微克。以这种大米为主食,足以满足对维生素A的需求量。

  金大米以前在美国已经做过前期试验,科学界对它的安全性是没有争议的。在湖南衡阳做试验的内容不是为了证明“金大米”的安全性,而是为了证明“金大米”中的胡萝卜素能被人体利用,并不存在安全风险。试验结果证明吃“金大米”的效果和吃维生素A制剂相似,比吃菠菜的效果好。有人可能奇怪为什么不在美国而要在中国做试验。这是因为“金大米”是为以大米为主食而且维生素A缺乏症流行的地区研发的,中国属于这样的地区,美国不是。

  一些反对转基因技术的人说,没有必要吃金大米,可以通过吃其他食物和维生素制剂来防止维生素缺乏症。说这种话的人完全是饱汉不知饿汉饥。在许多贫困地区,一般人每天能够吃上白米饭就已经很满足了,哪里还能奢望让饮食多样化和吃维生素片?美国国际开发署等机构曾经尝试过在一些亚洲国家给学龄前儿童免费发放维生素A制剂预防维生素A缺乏症的做法,但效果并不理想,因为这涉及到人力、财力、生活习惯和发放渠道等很多问题,只局限于某个时期某个地区,很难长时间全面地推广。而推广金大米,却可以在不增加费用、不改变生活习惯的条件下,几乎是一劳永逸地解决了维生素A缺乏症问题。

  一些反对转基因技术的人还把推广转基因作物说成了生物技术公司谋取商业利益的阴谋。这个指责对金大米也完全不适用。参与开发金大米的科学家、生物技术公司是把这当成人道主义援助项目来做的,组成了“金大米人道主义委员会”,不谋求任何商业利益。金大米技术涉及到12项专利,它的专利拥有者都宣布放弃了专利,先正达公司则捐出了金大米种子。金大米种子将免费发给发展中国家的低收入农民。

  推广“金大米”的唯一阻力就是反转基因技术的舆论。希望公众,特别是有话语权的名人,在愤怒之前多了解一下情况,不要让一个人道主义项目迟迟无法造福人类。


(头条号首发)


(XYS20171005)

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